En moyenne, un citoyen met environ une demi-heure en voiture pour se rendre au travail. C’est presque une heure par jour. Cette évolution peut également être dangereuse pour la santé, car elle expose les conducteurs à un plus grand nombre de polluants atmosphériques qui ont été liés à toute une série de pathologies, notamment les maladies cardiovasculaires, les problèmes respiratoires et même le cancer du poumon. En fait, la circulation, comme vous le savez bien, génère beaucoup de pollution, surtout dans les centres urbains. C’est donc précisément lorsque vous vous déplacez en voiture dans la circulation que vous pouvez recevoir une quantité disproportionnée d’exposition quotidienne à de nombreux polluants atmosphériques nocifs. Mais quand et où se produisent vos expositions les plus élevées, et comment devriez-vous y prendre pour atténuer le risque ?

Les avantages de la climatisation

Une fois qu’ils ont commencé à mesurer à l’intérieur et à l’extérieur de la voiture, et qu’ils ont commencé à recevoir et à analyser les chiffres, ils ont pu confirmer leur hypothèse selon laquelle en contrôlant la ventilation de votre voiture, vous pourriez atténuer le risque de certains polluants. En pratique, ils ont constaté qu’un simple changement des habitudes de conduite peut contribuer à réduire le risque de pollution lors de la conduite d’une voiture ou de tout autre véhicule à habitacle fermé. Ainsi, en comparant le niveau de polluants intérieurs et extérieurs pour un large éventail de types de ventilation et non possible, après avoir traité toutes les données, y compris les conditions météorologiques correspondant aux périodes de mesure des polluants, les chercheurs ont identifié la meilleure approche pour réduire le risque d’exposition aux polluants de l’air pendant le trajet en voiture.

L’utilisation de la climatisation a permis de réduire les polluants dans le véhicule de 20 à 34 %, en fonction des différents paramètres examinés, ainsi que des concentrations externes, des conditions météorologiques et de l’état des routes. Certains résultats sont donc évidents, d’autres non, mais surtout, des données scientifiques précises sont essentielles pour montrer clairement que les nouvelles techniques de filtration ou de purification de l’air des cabines sont absolument nécessaires pour ceux qui conduisent beaucoup pendant la journée, en particulier les navetteurs urbains.

Des chercheurs ont constaté qu’une différence significative entre le fonctionnement du ventilateur et celui du climatiseur. Ce dernier laisse entrer l’air extérieur en le faisant passer par le même filtre et le même chemin de ventilation que le ventilateur, mais il y a une différence. Lorsque le climatiseur fonctionne, un évaporateur froid refroidit l’air à son passage. Cette surface froide attire les particules polluantes, qui s’y déposent, au lieu de les répandre dans l’air que vous respirez.

Ce dépôt de particules offrait divers degrés de protection contre la pollution, qui était plus importante aux points les plus exposés du trajet, comme le fait de suivre un bus ou un gros camion. Lorsque les fenêtres étaient fermées et que vous suiviez un bus, la concentration de particules dans l’air extérieur était 3 fois plus élevée que dans l’air intérieur. En outre, aucune concentration significative de dioxyde de carbone n’a été mesurée dans l’habitacle pendant les trajets effectués avec la climatisation.

Le fait de garder les fenêtres fermées offrait également une protection, qui s’est avérée être de 8 à 44 après que tous les facteurs aient été pris en compte. La cabine du véhicule peut être considérée comme un « tampon » qui vous protège de l’air extérieur. Conduire avec la climatisation et les fenêtres fermées s’est avéré être la chose la plus protectrice que vous puissiez faire, même si son utilisation peut réduire la consommation du carburant.

L’utilité de la recirculation temporaire de l’air

En jetant un coup d’œil à vos commandes de climatisation, vous trouverez probablement deux options possibles : une pour recirculer l’air déjà présent dans la voiture et une autre pour introduire de l’air extérieur dans la cabine de la voiture. Et si vous êtes comme la plupart des propriétaires de voiture, vous n’avez aucune idée de la différence entre les deux options, dans le sens où l’une est la meilleure pour votre santé du point de vue de la pollution. Le bouton de recirculation de l’air que l’on trouve généralement sur les voitures.

En activant la recirculation avant de quitter un parking avec de l’air propre, ou après avoir introduit de l’air propre par les fenêtres avec le véhicule en mouvement, vous empêchez les gaz d’échappement des véhicules devant vous, en particulier les véhicules diesel (comme les camions, les fourgonnettes et de nombreuses voitures), d’entrer dans l’habitacle de la voiture. En fait, les gaz d’échappement des moteurs diesel (composés principalement de particules) ont été classés par le Centre international de recherche sur le cancer (AIRC) comme « cancérigènes pour l’homme » (groupe 1).

En outre, l’air recyclé qui se trouve déjà dans la cabine de votre véhicule peut contribuer à refroidir votre voiture rapidement, beaucoup plus vite que lorsque de l’air frais est introduit dans la cabine. Ce soulagement rapide de la chaleur brûlante de l’été en fait le premier choix des conducteurs. Toutefois, ce refroidissement rapide présente un risque pour la santé si vous faites fonctionner le système de climatisation de votre voiture en mode recirculation pendant trop longtemps.

La nature de l’air recirculé signifie qu’il a déjà été inhalé et exhalé par d’autres occupants en même temps que vous. Par conséquent, il est exempt d’oxygène et plein d’humidité. Cette combinaison peut vous engourdir, ce qui peut entraver votre concentration et votre capacité à conduire en toute sécurité. Elle peut également contribuer à embuer les fenêtres, réduisant ainsi la visibilité, avec des risques supplémentaires pour la sécurité. Au contraire, l’air frais n’est que cela, c’est de l’air très oxygéné, sans humidité due à l’expiration. La meilleure façon de rester en bonne santé et en sécurité lors de votre prochain voyage est donc de conduire en mode recirculation jusqu’à ce que vous conduisiez dans une zone très polluée ou que vous soyez sur le point de vous retrouver derrière un véhicule polluant, afin que la cabine de la voiture ne se remplisse pas de gaz toxiques et atteigne une température raisonnablement confortable, puis de passer en mode air frais.

Il est donc conseillé d’adopter une approche de modification dynamique du comportement, où la recirculation et la climatisation (en plus des fenêtres fermées) sont utilisées lorsque l’on suit un véhicule très polluant, ou sur des routes urbaines, qui ont tendance à être plus polluées. Une fois que vous avez quitté l’environnement pollué, il est conseillé d’ouvrir toutes les vitres pour éliminer toute accumulation de polluants dans la voiture, puis de les refermer avant de relever les nouveaux « défis » avec de l’air pur.

Les filtres du cockpit : un élément négligé

Les filtres d’habitacle sont un élément souvent négligé par les automobilistes, bien qu’ils soient importants pour la santé. Il ne faut pas les confondre avec les filtres à air de la voiture, qui se trouvent dans un boîtier spécial du compartiment moteur et qui ont pour tâche d’éliminer les particules nocives de poussière, d’eau et de l’air aspiré par le moteur, pour éviter qu’elles ne se retrouvent dans le moteur. D’autre part, les filtres d’habitacle, qui se trouvent normalement dans le compartiment moteur ou dans la boîte à gants, ont pour tâche de protéger le confort et la santé des passagers en bloquant les particules de pollution et les odeurs désagréables et en purifiant l’air provenant de l’extérieur par les bouches d’aération du véhicule.

Il existe essentiellement deux types de filtres d’habitacle : le « filtre à pollen », dont le but est de bloquer les spores, le pollen, les bactéries, les résidus de freins, les moisissures, ainsi que les substances nocives provenant du moteur et des gaz d’échappement ; le filtre à charbon actif, qui, outre les caractéristiques du « filtre à pollen », sert à filtrer les mauvaises odeurs causées par la pollution extérieure.

Lorsqu’un conducteur met en marche le chauffage ou la climatisation, le filtre d’habitacle doit donc bloquer la poussière, le pollen et les particules des gaz d’échappement du véhicule devant la voiture. Ces filtres sont donc vraiment essentiels pour capturer les minuscules particules d’échappement qui peuvent contribuer aux maladies pulmonaires et cardiaques.

Eh bien, les nouveaux filtres d’habitacle des véhicules retiennent mieux, par rapport aux filtres classiques, les particules de gaz d’échappement potentiellement nocives d’un diamètre inférieur à 100 nm. Dans une étude publiée en 2014, les chercheurs rapportent qu’un nouveau filtre d’habitacle à petites fibres peut piéger de grandes quantités de particules, en particulier des particules ultrafines nocives. Microphotographie à balayage électronique montrant des particules ultrafines (blanches) provenant de l’échappement du véhicule, piégées sur les fibres d’un nouveau type de filtre à air protégeant l’intérieur du véhicule.

Les scientifiques savent que les particules de diamètre micrométrique présentent des risques pour la santé cardiovasculaire et pulmonaire. Mais de plus en plus de recherches suggèrent que les petites particules provenant des gaz d’échappement des véhicules peuvent également se déposer dans les poumons des gens, pénétrer dans le système circulatoire et provoquer une inflammation qui peut déclencher des crises d’asthme ou aggraver une maladie cardiaque.

Les particules ultrafines (UFP), qui ont un diamètre inférieur à 100 nm, peuvent pénétrer plus profondément dans les poumons que les autres particules. En fait, ils dansent aussi autour des fibres qui emprisonnent la pollution dans les filtres à air de la cabine. De nombreuses personnes ne savent pas qu’il existe des particules aussi minuscules, et encore moins qu’elles présentent un risque pour la santé, de sorte que les constructeurs des automobiles ne ressentent pas le besoin d’installer de meilleurs filtres.

Pour réduire l’exposition par eux-mêmes, les passagers peuvent activer la recirculation de l’air dans les voitures. Mais avec le temps, les niveaux de dioxyde de carbone (CO2) peuvent augmenter jusqu’à cinq fois ou plus la concentration externe lorsque les passagers expirent. Certaines recherches suggèrent que le CO2 à ce niveau réduit le temps de réaction et la prise de décision des conducteurs.

Pour contourner ce dilemme entre le CO2 et les particules ultrafines (UFP), la solution peut être des filtres d’habitacle à haute efficacité. Les chercheurs ont obtenu deux types de filtres personnalisés auprès de la société suisse IQAir. Tous les deux sont faits de fibres de verre et de polymère plus petits que ceux des filtres classiques. Et les fibres plus petites et plus proches se sont avérées bloquer plus d’UFP.

Pour tester cette prédiction, les chercheurs ont comparé le nouveau filtre avec le filtre classique sur autant de véhicules, ont surveillé la qualité de l’air dans l’habitacle et à l’extérieur par diverses méthodes standard. Les nouveaux filtres ont été plus performants que ceux installés par le fabricant. Le filtre personnalisé avec les plus petites fibres a permis de maintenir les niveaux d’UFP dans la cabine de 93 à 99 % inférieurs à ceux des routes extérieures. Les filtres conventionnels, en revanche, n’ont permis d’obtenir des réductions que de 35 à 70 %.